要期待一個互通無阻的消費性物聯網(IoT)環境,我們還得繼續等等等嗎…

廠商各立陣營已久的家庭網路領域正試圖走向統一大道,日前兩大產業組織OCF (Open Connectivity Foundation)以及Thread Group宣佈,雙方將建立正式的溝通管道;此外兩大組織簡短提及,將敲定一個方法讓OFC之應用層程式碼在Thread的傳輸層執行,而且承諾將:「推動改善交叉應用的互通性以及裝置的連結性。」

這只是兩大分別由英特爾(Intel)與Nest發起之家庭網路陣營邁向合作的第一步,類似於一年前Thread表示將支援Zigbee應用層架構的舉措;但在那之後不久,Zigbee推出自己的新一代增強版網狀網路,削弱了Thread的角色。而OCF則是合併開發了自有消費性物聯網(即家庭網路)架構的UPnP論壇(Universal Plug and Play Forum)。

那些產業組織中的大多數,包括Tread與OCF,都擁有許多共同成員;無怪乎Thread Group主席Grant Erickson會在新聞聲明中表示:「Thread Group成員認可並優先選擇OCF做為執行於Thread無線網狀網路(wireless mesh)的策略性重要應用層;」該聲明稿並指出,兩家公司將共同合作確保OCF的應用層能完全匹配Tread的無線網狀網路,而成員公司可能會需要進一步釐清互通性細節。

在此同時,蘋果(Apple)的Homekit平台可望將觸角延伸到更多裝置;而更重要的是,Apple將隨著iOS 10在今年秋天正式問世,提供終端使用者升級版的Home應用程式。當然,還有很多其他組織試圖一統家庭網路世界,例如由Linux Foundation所經營的AllSeen,也是與OFC類似、另一個推動應用層規格的組織。

在可預見的未來,終端使用者得在不同的家用自動化設備中謹慎選擇,才能在以透過不同品牌手機、平板裝置與電視控制各種連網家電時有更好的體驗,否則就是更糟。

Apple的家庭網路方案

家庭網路領域的混亂情況在Apple陣營可能就好得多,因為該公司嘗試以各種Apple認證產品讓一切變得簡單;今年6月,Apple宣佈iOS 10作業系統將支援全新的Home應用程式,提供簡易的使用者介面,利用其Home控制智慧門鎖、照明以及其他家電裝置。

屬於Homekit陣營的軟體開發商Cuno Pfister認為,Home應用程式將加速Apple到目前為止稍嫌緩慢的、進軍家庭自動化領域的行動;Pfister的公司Oberon Microsystems專長為微控制器(MCU)開發支援Homekit安全性的軟體。

而基於對Homekit平台裝置將激增的預期,Pfister將公司開發的軟體OberonHAP進行升級,以支援透過Wi-Fi與乙太網路的IP連結,以及能催生性能更強閘道器與橋接裝置的Linux;他表示:「在去年夏天,我們對於Homekit的未來還感到不太確定。」

Homekit已經問世兩年,Pfister猜測目前市面上應該有超過一打的Homekit平台產品,而總計有近50家公司表示將支援Apple的API;到今年年底:「我預期會有一系列門鎖、恆溫器以及IP攝影機將支援Homekit。」他指出,其中攝影機是新應用,不過根據來自客戶的訊息,該類產品已經獲得不少關注。

Apple已經定義了數十種Homekit裝置,最近添加了空調、空氣清淨機、門鈴以及IP攝影機;廠商能定義自己的產品或是延伸現有的;不過Pfister也表示,還不清楚是否新推出的Home應用程式能辨別廠商自定義或擴展產品。

Pfister指出,將扮演使用者連結Homekit裝置之閘道器的Home應用程式預覽版:「已經看起來比其他我們玩過的Homekit應用程式優;」他並表示:「特別是該應用程式整進了鎖定螢幕(lock screen)以及控制中心(control center),也就是說比起其他一般應用程式,使用者能以更少次數的螢幕點擊開啟Home。」

製造Homekit裝置的廠商都有開發自己的應用程式,但是通常只能控制其自家產品,無法支援其他Homekit裝置,而非Homekit裝置一定也不行。隨著有更多數量、種類的裝置問世,以及Home應用程式的誕生,Pfister對市場前景表示樂觀,並期望Apple能對消費者更進一步宣傳Homekit:「到目前為止他們大部分的溝通還是與軟體開發商,並非終端使用者。」

不過Pfister也表示,有很多關鍵瓶頸可能實際上在於Apple本身:「配件產品認證程序對Apple來說非常耗時,我不認為他們有一個大型部門負責相關工作。」

確實,要讓所有的裝置能共同運作,最困難的部分就是牽涉大量測試程序,微軟(Microsoft)在過去桌上型電腦當道的時代,就發現要認證大量的Windows週邊裝置是件困難任務;微軟創辦人比爾˙蓋茲(Bill Gates)就曾在多次專題演說中提到軟體驅動程式,可見得相關問題在當時如何火熱。

無論如何,讓我們面對現實吧…邁向大一統智慧家庭之路是如此漫長且蜿蜒崎嶇。

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